Charles Babbage
Machine à Différence
Machine Analytique
exposée au Science Museum de Londres
Mathématicien britannique (1791 – 1871) inventeur de génie qui est considéré comme un des principaux précurseurs de l’informatique moderne. « J’accepterai une mort immédiate à condition de pouvoir passer trois jours, cinq cents ans plus tard, avec un guide scientifique qui m’expliquerait toutes les inventions faites depuis ma mort »
disait –il. Il fut le premier à énoncer le principe même de l’ordinateur. En 1834 il travaillait sur le développement d’une « machine à calculer »
Métier Jacquard
destinée à l’impression des tables mathématiques (machine à différence).
C’est alors qu’il eut l’idée d’incorporer des cartes du métier Jacquard, dont la lecture séquentielle donnerait des instructions et des données à sa machine, et donc imagina l'ancêtre mécanique des ordinateurs d'aujourd'hui (Le Métier Jacquard est un métier à tisser mis au point par le lyonnais Joseph Marie Jacquard en 1801 qui combine les techniques des aiguilles de Basile Bouchon, les cartes perforées de Falcon et du cylindre de Vaucanson). La possibilité de la programmer, par utilisation de cartes perforées. Son rêve restera inachevé, mais il passera le reste de sa vie à la concevoir sa « machine analytique, dans les moindres détails et à en construire un prototype. Un de ses fils en construira l'unité centrale (le moulin) et l'imprimante en 1888 et fit une démonstration réussie de calcul de table à l'académie royale d'astronomie en 1908.
C'est entre 1847 et 1849 que Babbage entreprit d'utiliser les avancés technologiques de sa machine analytique pour faire les plans d'une deuxième machine à différences qui à spécifications égales demanda trois fois moins de pièces que la précédente. En1991, à partir de ces plans, on a pu reconstruire une partie de cette machine qui fonctionne parfaitement. Pour la reconstruire, on utilisa les tolérances qui étaient disponibles au XIXe siècle ce qui montre qu'elle aurait pu être construite du vivant de Babbage.