Adams naquit dans une famille bourgeoise
de San Francisco. Il était le fils unique
de Charles et Olive Adams.

Son grand-père avait fondé une entreprise de bois de construction prospère, dont son père hérita bien qu'il fût plus doué pour les sciences que le commerce.
Sa famille maternelle était originaire de Baltimore, et son grand-père maternel avait une entreprise de fret mais dilapida sa fortune en se lançant dans des spéculations minières et foncières au Nevada1.

Ansel était un enfant hyperactif qui tombait souvent malade. À la mort de son grand-père, l'entreprise familiale
fut durement touchée par la crise bancaire de 1907 et en 1912 le train de vie de la famille s'était considérablement réduit. Ansel Adams n'aimait pas l'école et son père décida de lui faire arrêter ses études en 1915, à l'âge de douze ans. Adams reçut des cours particuliers, notamment de sa tante Marie et de son père. Il reprit ensuite le chemin de l'école jusqu'en troisième.

Il s'orienta alors vers la musique, mais tout changea lorsqu'à l'âge de 14 ans, équipé d'un no 1 Box Brownie de Kodak, Ansel Adams se lança dans la photographie
dans la vallée de Yosemite.

Ansel Easton Adams
Ansel Easton Adams (20 février 1902,
San Francisco - 22 avril 1984) est un photographe et écologiste américain,
connu pour ses photographies en noir et blanc de l'Ouest américain, et plus particulièrement
du parc national de Yosemite.

Une de ses plus célèbres photographies s'intitule Moonrise, Hernandez, New Mexico.
En collaboration avec Fred Archer, Adams développa le zone system, procédé qui permet de déterminer l'exposition correcte ainsi que l'ajustement du contraste sur le tirage final.

La profondeur et la clarté qui en résultent sont
la marque de fabrique photographies d'Ansel Adams et de ceux à qui il a enseigné la technique. Dans un premier temps Adams utilisera des appareils photographiques grand format (plus que 4×5 pouces), qui malgré leur taille, leur poids, le temps de mise en place et le prix des films sont un bon moyen, de par leur résolution élevée, de s'assurer du piqué de l'image.

Moonrise, Hernandez, New Mexico

Adams fonda le Groupe f/64 avec ses amis photographes Edward Weston et Imogen Cunningham, qui à leur tour, mettront en place le département de la photographie au sein du Museum of Modern Art. Les photographies intemporelles et visuellement saisissantes d'Ansel Adams sont de nos jours encore reproduites sur une grande variété de supports : calendriers, posters, livres, faisant de ses clichés des images célèbres et reconnaissables. Une réserve de nature sauvage porte désormais son nom, au sud du parc national Yosémite, en Californie

Le 27 juillet 2010, une série de 65 plaques photographiques ont été attribuées à Ansel Adams et estimées
à plus de 200 millions de dollars américains alors qu'elles avaient été achetées dix ans auparavant
dans une brocante en Californie pour 45 dollars.

Ansel Adams, dans sa main gauche la mythique cellule Weston Master II